Sobre Trabajadores Agrícolas

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Los trabajadores agrícolas desempeñan un papel fundamental en el cultivo de los alimentos que comemos todos los días. El estado de Carolina del Norte tiene una de las poblaciones de trabajadores agrícolas más grandes del país. Aunque el 85% de las frutas y verduras se cosechan a mano, los trabajadores agrícolas en gran parte siguen siendo invisibles.

Visión General del Trabajo Agrícola

El trabajo agrícola consiste en plantar, cultivar, cosechar y preparar los cultivos para el mercado o para ser almacenados.  Los trabajadores agrícolas “migrantes” viajan de un lugar a otro para trabajar en la agricultura y viven en viviendas temporales mientras trabajan. Los trabajadores temporeros trabajan principalmente en la agricultura pero viven en un solo lugar durante todo el año.

Los trabajadores por lo general son contratados por los dueños de las granjas o por contratistas que desempeñan la función de intermediarios entre los agricultores y los trabajadores.  El programa H2A permite que trabajadores extranjeros (guestworkers) trabajen en la agricultura en los Estados Unidos con una visa de trabajo temporal.

Datos Demográficos de los Trabajadores Agrícolas de Carolina del Norte

Carolina del Norte es el sexto estado en el país con el mayor número de trabajadores agrícolas migrantes.  Se estima que en cada temporada agrícola en Carolina del Norte hay aproximadamente 150,000 trabajadores agrícolas y sus dependientes, pero muchos consideran que esta estimación es baja. En los Estados Unidos, hay de dos a tres millones de trabajadores agrícolas.

Aunque el número total de trabajadores agrícolas en Carolina del Norte ha bajado en los últimos 20 años, el número de trabajadores agrícolas migrantes ha aumentado casi el doble.  La lengua materna del 94% de los trabajadores agrícolas migrantes en Carolina del Norte es el español.

A nivel nacional, la mayoría de los trabajadores agrícolas son hombres solos cuyas familias aún viven en sus países natales.  El Departamento de Trabajo de los Estados Unidos calcula que el 53% de los trabajadores agrícolas en los Estados Unidos son indocumentados (trabajando sin autorización legal), el 25% son ciudadanos estadounidenses y el 21 por ciento son residentes permanentes autorizados.

Impacto de los Trabajadores Agrícolas en Carolina del Norte

La agricultura, incluyendo la producción de alimentos, fibras y productos forestales, contribuye más de $59 mil millones cada año a la economía de Carolina del Norte y representa el 22% de los ingresos del estado.  La labor de cada trabajador agrícola contribuye más de $12,000 en ganancias a la economía de Carolina del Norte cada año.

Cultivos principales de Carolina del Norte que requieren labor manual: Tabaco, árboles de Navidad, camotes, pepinos, manzanas, pimientos y otras frutas y verduras. Muchos trabajadores agrícolas también trabajan en invernaderos y viveros.

Perfil Económico

Pobreza: A nivel nacional, el salario anual promedio de los trabajadores agrícolas es de $11,000; para una familia es aproximadamente $16,000. Los trabajadores agrícolas en la Costa Este ganan alrededor de 35 por ciento menos que el promedio nacional.

Trabajo difícil, salario bajo: Ganando 40 centavos por cubeta (5/8 de fanega), un trabajador agrícola debe cosechar y cargar dos toneladas de camote para ganar $50.

Falta de protecciones salariales: Las leyes de salario mínimo eximen a la mayoría de los trabajadores agrícolas y aunque trabajan muchas horas durante la temporada alta no tienen derecho a recibir pago por trabajar horas extras.

Pocas prestaciones: A pesar de vivir en la más extrema pobreza, menos de 1% de los trabajadores agrícolas recibe asistencia social en todo el país. Sólo el 10% de los trabajadores indicó que su empleador ofrece seguro médico. Menos de cuatro de cada 10 trabajadores que fueron entrevistados dijeron que recibirían seguro de desempleo si no tuvieran trabajo.

Hambre: Casi cinco de cada diez trabajadores agrícolas en Carolina del Norte no tienen dinero para comprar suficiente comida para sí mismos y sus familias.

Perfil de Salud

Viviendas inadecuadas: Estudios sugieren que la salud de los trabajadores agrícolas y sus familias de Carolina del Norte está en riesgo por tener viviendas que no están en condiciones habitables y no cumplen con los requisitos de buen alojamiento. Las normas estatales sólo requieren que haya un fregadero por cada 30 trabajadores, una regadera (ducha) por cada diez trabajadores, un excusado (inodoro) por cada 15 trabajadores y no requieren que haya acceso a un teléfono en caso de una emergencia.

Amontonamiento: Siete de cada diez trabajadores agrícolas en la Costa Este viven amontonados.

Contacto con pesticidas: Hasta el 44 por ciento de las familias de trabajadores agrícolas vive en viviendas adyacentes a campos agrícolas, lo cual aumenta su riesgo de exposición a pesticidas. Un estudio elaborado en el 2006 en el este de Carolina del Norte concluyó que la mayoría de los hijos de los trabajadores agrícolas rutinariamente están expuestos a los pesticidas.

Alto índice de enfermedades: Los trabajadores agrícolas tienen un mayor índice que otros trabajadores de insolación, dermatitis, infecciones de las vías urinarias, infecciones parasitarias, enfermedades relacionadas con la exposición a pesticidas y tuberculosis. Ocho de cada diez trabajadores agrícolas de Carolina del Norte que participaron en una encuesta tenían alguna enfermedad de la piel.

Cobertura limitada del seguro de indemnización para trabajadores: En Carolina del Norte muy pocos trabajadores agrícolas tienen cobertura del seguro de indemnización para trabajadores. Sólo aquellos agricultores con un mínimo de diez trabajadores que estén contratados todo el año o que contraten por lo menos a un trabajador extranjero con visa tipo H2A son requeridos por ley a ofrecer seguro de indemnización para trabajadores.

Acceso limitado a la atención de salud: Las barreras que impiden que los trabajadores reciban servicios médicos incluyen la falta de transporte, clínicas con horas de atención al público limitadas, el costo de la atención médica, servicios de intérpretes limitados y frecuentes cambios en su vivienda para buscar trabajo en la agricultura.

Los Trabajadores Agrícolas de Carolina del Norte se Organizan para un Cambio

En 2004, se firmó un acuerdo laboral histórico entre el Comité de Organización del Trabajo Agrícola (FLOC), la Asociación de Agricultores de Carolina del Norte (North Carolina Growers Association), y la compañía de pepinillos Mount Olive Pickle Company, sindicalizando a los trabajadores extranjeros con visa tipo H2A por primera vez en el país.  El contrato incluye pago por concepto de permiso por enfermedad, permiso en caso de fallecimiento de un familiar, garantías en contratación, protección por ser despedido injustificadamente y un procedimiento conciliatorio que permite que los trabajadores reporten problemas en su trabajo sin temer represalias.